최종편집 2023-01-29 20:13 (일)
1분만에 들여다보는 업사이클링 'The Purpose of Upcycling'
1분만에 들여다보는 업사이클링 'The Purpose of Upcycling'
  • 미디어제주
  • 승인 2022.10.12 16:47
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[기고] 미국 메사추세츠주 Worcester Academy 12학년 함승준
Worcester Academy 12학년 함승준
Worcester Academy 12학년 함승준

업사이클링과 리사이클링(재활용)은 비슷한 이름과는 달리 그 방법에 큰 차이가 있다.

먼저 리사이클링은 '재활용(再活用)', 즉 '다시 활용한다'는 의미지만 실제로는 파괴적인 과정을 거치는 방법이다. 본래의 물건을 잘게 부숴서 그 작은 조각들로 새로운 유형의 물질을 만들기 때문이다. 예를 들어 교과서나 편지지 등에 쓰인 품질 높고 알록달록한 종이는 신문이나 계란판으로 재활용된다. 기초 화학 성분과 배열이 달라지기 때문에 재활용 제품은 이전과는 완전히 다른 물건이라고 불릴 수 있다.

반면 업사이클링은 동일한 물질을 원형 그대로 재사용하면서 새로운 목적으로 재탄생시키는 것이다. 흔히 집에서 주스병을 화병으로 사용하는 것이 업사이클링의 훌륭한 예시이다.

소재에 따라 업사이클링을 하는 것이 리사이클링보다 경제적인 경우가 있다. 플라스틱의 경우가 그렇다. 플라스틱 리사이클링 과정을 자세히 들여다보면 몇 가지 한계점을 확인할 수 있다. 먼저, 플라스틱이라고 해서 다 리사이클링 가능한 것이 아니라는 점이다. 선별 과정을 거쳐 리사이클링 가능한 것을 분리시켜야 한다. 두 번째로는 플라스틱이 인공 재료이기 때문에 그 화학 구조가 놀라울만큼 열과 화학 물질에 저항력이 강하다는 점이다. 리사이클링 가능 플라스틱이라고 하더라도 플라스틱을 부수는 데 많은 비용과 에너지가 수반되고 결과적으로 플라스틱 같은 소재는 효율적으로 리사이클링하는 것이 불가능하다. 그렇기 때문에 플라스틱은 일상 생활에서 다른 형태로 업사이클링하는 것이 훨씬 효율적이다.

업사이클링 과정에 예술 감각 넘치는 솜씨를 발휘하는 사람들도 있다. 잠수복 업사이클링 세계는 특히 다채롭다. 잠수복은 네오프렌이라는 자연분해가 불가한 소재로 만들어지는데, 네오프렌의 장점을 살려 쓰임이 제한되었던 잠수복을 작은 가방과 지갑 등으로 탈바꿈시킨 예술가들이 있다. 어떤 디자이너는 버려질 뻔한 잠수복을 웨딩드레스로 창조해내기도 했다. 더 현실적인 예로는 휴대폰 케이스나 휴대폰 홀더, 그리고 요가 매트 등 다양한 분야에서 업사이클링되고 있다. 이러한 예시들을 통해 네오프렌의 자연적 특성이 최대한 활용되고 있는 것을 볼 수 있다.

리사이클링의 한계가 알려지자 사람들은 환경 파괴를 최소화하는 다른 방법을 찾기 시작했다. 아디다스 같은 거대 기업도 환경 친화적인 디자인을 상품에 새롭게 구현하기 시작했다. 바다에서 건져낸 플라스틱을 리사이클링한 신발을 만들기 시작했고, 최근에는 잘 알려진 울트라부스트 라인에서 업사이클링한 고어텍스 소재를 사용하기 시작했다. 비록 위에서 언급한 노력들이 이미 훼손된 환경을 되살리기에 너무 늦었다는 주장도 있지만, '늦었다고 생각할 때가 가장 빠를 때'라는 명언을 되새겨 볼 때이다.


Upcycling and recycling are two opposing themes. Recycling, contrary to its namesake, is actually a destructive process. The original material is broken down and its smaller pieces are used to construct a new type of material. Case and point, the fancier paper of textbooks and letters are recycled to be used again in newspapers and eggshell boxes. One can even say that the new recycled product, is a completely different material because its basic chemical composition is different. Upcycling on the other hand, reuse the same material in its original form to breathe new purpose into the material. Flower vases that were once juice containers are examples of upcycling done in family homes.

A more economical reason for upcycling is the material itself. Some materials, such as plastic, cannot be recycled efficiently. Efficiency here, implies that it will take more effort to forcefully break down the original material. If we take a closer look at the recycling process of plastics we can identify several critical limitations of plastic recycling. One, not all plastic can be recycled, and two, because plastic is artificial material, its chemical structure is incredibly resilient to heat and chemicals. In the case of plastics, its is much more efficient to reuse the plastic in other forms to supplement one’s everyday life.

Some people however, have decided to apply a more artistic flair to the upcycling process. Enter the world of wetsuit upcycling. Wetsuits are made out of neoprene, a non-biodegradable material. People have decided to capitalize on the strength of the neoprene material and have utilized old wetsuits as stationary equipment and purses and pouches. One designer had even created a wedding dress out of used wetsuits. On a more applicable scale, neoprene is used as cell phone protectors or holders and yoga mats. In these examples, the natural characteristics of the neoprene were used to its full potential.

The world has stated to realize the limitations of recycling and have proceeded to find other methods to help minimize damage on the environment. Even big companies such as Adidas have started to implement new environment friendly designs in the merchandise. Adidas initially started with making shoes that used recycled plastic from the ocean, and have recently started using upcycled Gore-Tex material with their widely known boost foam material. Although some state that the efforts stated above are too late to make a significant impact on the environment, I argue that it is only truly late when we do not start.


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